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Leurs proches sont morts du COVID-19. Ils ne peuvent jamais récupérer leur corps.

Jose Sanchez / Getty Images

Un ouvrier dans un cimetière de Guayaquil.

Soraya Díaz attendait pour ce moment pendant deux mois angoissants.

Le 25 mars, la mère de Díaz est décédée à l’hôpital de ce qui était probablement le COVID-19, qui avait traversé sa ville. Puis, son corps a disparu. Díaz était désespéré. Non seulement elle avait perdu sa mère de 85 ans, Enriqueta Razo, mais les autorités ont ensuite perdu son corps. Díaz n’a eu aucun moyen, ni lieu, de pleurer.

Puis, le 27 mai, Díaz a reçu un SMS d’un anthropologue médico-légal de la ville équatorienne de Guayaquil qui lui a dit qu’ils avaient trouvé le corps de sa mère et voulait qu’elle aille l’identifier. Mais quand elle est allée à sa rencontre, s’attendant à voir le cadavre de sa mère, elle s’est retrouvée à regarder des photographies du corps sur un écran d’ordinateur.

Gracieuseté de Soraya Diaz

Enriqueta Razo (deuxième à droite) et Soraya Díaz (à droite).

Quelque chose ne va pas, pensa-t-elle. «Je ne suis pas médecin mais si les corps se décomposent depuis si longtemps, pourquoi les joues de ma mère ont-elles encore l’air roses?

Díaz a exigé de voir les restes physiques, mais l’anthropologue, qui analyse les restes humains pour déterminer leur identité, lui a dit qu’ils avaient déjà été envoyés au bureau en charge de la médecine légale. Quand elle est allée là-bas, les employés l’ont fait signe de partir, disant que le cadavre de sa mère se trouvait au bureau du procureur. Le corps, se souvient Díaz, n’était pas là non plus. Quatre-vingt-dix-huit jours après la mort de sa mère, Díaz n’a pas encore récupéré son corps et lui a donné un enterrement convenable, bien que socialement éloigné.

Malgré un nombre croissant de contagions, de nombreuses régions du monde ont commencé à assouplir les restrictions de verrouillage et les gens reviennent lentement à une sorte de normalité, retournant dans les centres commerciaux et les bars. La pandémie, semble-t-elle avoir été décidée collectivement et officieusement, est désormais derrière nous.

Mais pour des centaines de familles à Guayaquil, où la mauvaise gestion désastreuse de l’État a conduit à l’entassement de corps sur les trottoirs et à l’intérieur des couloirs de l’hôpital au plus fort de la crise, l’épreuve est loin d’être terminée. Au moins 126 cadavres sont toujours en attente d’identification, stockés dans des conteneurs d’expédition au bureau de Guayaquil du Service national de médecine légale et des sciences judiciaires. En surface, la ville bourdonne presque jusqu’à un rythme pré-pandémique, mais un groupe malheureux de résidents est laissé à regarder leurs téléphones à l’intérieur des centres commerciaux, dans les bus publics et dans leurs salons, rafraîchissant de manière compulsive une page gouvernementale indiquant la finale. lieu de repos des victimes du COVID-19, dans l’espoir de voir apparaître les noms de leurs proches.

Pour beaucoup d’entre eux, dont la plupart vivent dans les quartiers les plus pauvres de la ville, ce moment ne viendra peut-être jamais.

«Nous avons vécu une guerre», a déclaré la maire de Guayaquil, Cynthia Viteri, à BuzzFeed News. «De nombreux corps n’apparaîtront pas parce qu’ils ont déjà été incinérés.»

Les autres, à présent, sont décomposés au-delà de toute reconnaissance.

Getty Images

Un parent d’une victime du coronavirus pleure à côté d’un cercueil à l’hôpital General del Guasmo Sur, le 4 avril.

Au cours de la première Les jours d’avril, une file de camions transportant des cercueils vides s’est formée devant l’hôpital général Guasmo Sur, le plus grand hôpital public de l’Équateur, alors que les familles attendaient pour récupérer leurs proches décédés. Le chagrin a conduit à la colère alors que les jours se sont transformés en nuits et que le personnel de l’hôpital a refusé de sortir les corps.

À ce moment-là, Guayaquil était devenu l’épicentre de la pandémie en Amérique latine. Au total, environ 10 000 personnes sont mortes depuis le début de la pandémie dans la ville de 2,6 millions d’habitants, selon Viteri.

À l’entrée de l’hôpital, un employé a vu une opportunité d’affaires chez les parents désespérés. Selon des témoins, il a commencé à dire aux gens que pour 300 $, il les avait laissés franchir les portes et récupérer le corps de leur être cher.

La nièce de Díaz, Nayet Villota, s’est portée volontaire pour entrer. La famille a convenu avec l’employé qu’elle ne paierait les 300 $ que s’ils trouvaient le corps et le récupéraient. Lorsque Villota, 22 ans, est revenue, elle était pâle et visiblement traumatisée, a déclaré Díaz.

«C’est impossible», se souvient Díaz en décrivant des centaines de corps sortant de sacs mortuaires entassés sur des flaques de sang. Certains étaient éparpillés sur la pelouse de l’hôpital et d’autres étaient entassés dans des conteneurs d’expédition. Les gens ont marché sur les bras et les jambes mous alors qu’ils cherchaient frénétiquement leur être cher au milieu de la puanteur.

Avec seulement une poignée d’ambulances dans la ville, les corps étaient également pourrir à l’intérieur Maisons. En raison du couvre-feu dans tout le pays, les gens ont été forcés de passer des jours à côté de cadavres infectés. Le cœur brisé mais craignant le virus, beaucoup ont transféré les corps dans la rue alors que les appels au 911 sont restés sans réponse.

Lorsque les fonctionnaires ont finalement récupéré les cadavres, ils ont donné aux familles un numéro avec lequel localiser leurs proches sur une base de données en ligne. Mais, débordés, ces fonctionnaires n’ont parfois pas attaché correctement les étiquettes d’identification sur les sacs mortuaires et beaucoup se sont perdus. Bientôt, les gens ont commencé entrecroisé la ville allant des hôpitaux aux morgues en passant par les cimetières, suppliant de voir les listes des corps qui avaient été admis dans chacun.

Il y avait un tel chaos que les responsables ont dit à certaines familles que les restes de leurs proches disparus pouvaient être retrouvés simultanément dans trois endroits différents, selon Viteri.

“Il y avait la petite boîte que vous aviez à la maison avec des cendres, le nom sur une pierre tombale et le corps qui a été perdu dans un conteneur d’expédition”, a déclaré Viteri, ce qui signifie que les parents ne savaient pas s’ils avaient leur parent entre leurs mains, s’ils ont été enterrés dans un cimetière, ou disparus dans un tas de corps. Alors que les tensions entre la ville et les gouvernements nationaux se sont intensifiées, Viteri a tweeté au vice-président Otto Sonnenholzner, exigeant qu’il révèle l’emplacement des corps disparus.

Ceux qui ont enregistré leurs proches disparus auprès du gouvernement attendaient les appels. Au lieu de cela, ils ont reçu des messages sur WhatsApp.

Roberto Escudero, l’un des trois anthropologues légistes du pays, a communiqué avec les familles de bon nombre des 216 corps qu’il était chargé d’identifier via la plate-forme de messagerie. Ses messages ont illuminé les écrans de leurs téléphones portables avec des questions sur les cicatrices et les tatouages, ou sur les vêtements que portaient leurs proches le jour de leur mort.

Les familles et Escudero ont échangé des photographies de marques physiques identifiantes pour voir si celles-ci correspondaient. Son travail, a-t-il dit, était à la fois scientifique et fortuit.

Au cours d’une nuit blanche le mois dernier, il a allumé CNN à temps pour voir l’ancre interviewer une femme dont un être cher avait disparu – Villota. Une photo est venue à la télévision: c’était Razo, la mère de Díaz. Escudero se souvient avoir travaillé sur un cadavre avec un grain de beauté similaire sur son front et a contacté la famille sur Facebook.

Escudero a parlé à des dizaines de familles désemparées 24 heures sur 24. Même au téléphone, «vous pouviez ressentir leur douleur», a déclaré Escudero. «Ils appellent, ils écrivent, le jour, la nuit, à l’aube.

Pendant des semaines, il a semblé qu’Escudero et ses collègues s’étaient heurtés à un mur, et les familles des disparus étaient devenues agitées. Des scandales de corruption ont éclaté dans tout le pays: les procureurs ont découvert un réseau criminel qui vendait des sacs mortuaires aux hôpitaux à plus de 12 fois le prix réel; le préfet de Guayas, la province où se trouve Guayaquil, a été arrêté pour corruption dans l’acquisition de fournitures médicales; et l’ancien président Abdalá Bucaram a été placé en détention après que les autorités aient découvert des milliers de kits de test de coronavirus chez lui.

Ces scandales ont rendu les familles à la recherche des restes de leurs proches encore plus méfiantes envers les autorités.

«Avec tant de négligence, avec tant de mensonges, comment suis-je censé les croire?» a demandé Marjorie Raza, dont le père de 70 ans, José Gonzalo Raza, a été hospitalisé pour ce qui était probablement COVID-19 le 26 mars et a disparu depuis lors.

Après que Raza, un tailleur, ait obtenu le certificat de décès de son père, elle a collecté 200 $ auprès des membres de la famille et a demandé un prêt de 400 $ à une connaissance pour payer son enterrement dans l’un des cimetières de la ville, y compris un cercueil. Pendant un moment, elle eut l’espoir que son corps avait été identifié: l’un des anthropologues l’a appelée pour lui dire qu’ils avaient trouvé un homme dans la soixantaine portant un T-shirt blanc, tout comme son père l’avait été le jour où elle l’avait déposé. à l’hôpital.

Mais quand elle a vu la photo, Raza a vu l’emblème d’un parti politique cousu sur le T-shirt. Ça ne pouvait pas être son père.

Maintenant, elle attend que les autorités prélèvent un échantillon de son ADN et voient s’il correspond à l’un des restes qui n’ont toujours pas été identifiés.

«Je me sens humilié. Nous avons été doublement frappés: nous n’avons pas reçu de soins médicaux et nous n’avons pas reçu le corps de notre père », a-t-elle déclaré. «Imaginez ce que j’ai ressenti le jour de la fête des pères.»

Gracieuseté de Marjorie Raza

José Gonzalo Raza (au centre)

Comme les cas des corps disparus ont augmenté en mars et avril, Zaida Rovira, la vice-présidente du bureau du médiateur équatorien, a commencé à recueillir leurs coordonnées.

Leurs histoires s’ajoutaient à une image de chaos absolu à travers la ville.

Alba Maruri Grande: Sa famille a reçu un corps qui aurait appartenu à Maruri et l’a immédiatement incinéré. Après un mois avec les cendres, le personnel de santé s’est rendu au domicile familial et leur a dit que Maruri était toujours en vie, en convalescence dans un hôpital local.

Teófilo Velasco Ortiz: La famille n’a pas été informée que Velasco Ortiz avait été transféré de l’hôpital général Guasmo Sur vers un autre hôpital. Au lieu de cela, le personnel médical a dit à sa famille qu’il était décédé et leur a donné un cadavre appartenant à un autre patient.

Yin Reynaldo Barrezueta: Après avoir reçu un diagnostic de COVID-19 et avoir essayé d’obtenir de l’aide dans deux hôpitaux différents, Barrezueta est décédée à la maison. La police a emporté son corps, mais n’a pas dit à sa famille où ils prévoyaient de l’emmener. Ils ont ensuite perdu le cadavre.

Les communautés les plus pauvres ont été les plus touchées, a déclaré Rovira. Beaucoup de gens là-bas n’ont pas l’argent pour se rendre de la banlieue à la ville pour signaler un parent disparu, alors elle a déclaré que le nombre de corps égarés était probablement plus élevé que ce qui a été rapporté.

Le 18 mai, Rovira a déposé un plainte contre les ministères de la santé, de la défense et de l’intérieur, la police nationale, l’institut de sécurité sociale et trois hôpitaux publics pour la mauvaise gestion des cadavres pendant la crise des coronavirus.

Dans ce document, elle a exigé que l’État enquête sur l’emplacement des dépouilles portées disparues dans les 10 jours, rembourse aux familles les frais d’inhumation payés et non utilisés, fournit un soutien psychologique aux parents et présente des excuses publiques aux familles des victimes.

«Nous luttons contre les institutions les plus puissantes de l’État», a déclaré Rovira, affirmant que le procès est sans précédent en Équateur. «Ces familles méritent de clore le chapitre et de vivre leur chagrin.»

Plusieurs audiences pour le procès ont eu lieu, avec des proches témoignant devant un juge. Pendant ce temps, des familles ont organisé des sit-in devant différents bureaux du gouvernement à Guayaquil. Beaucoup ont brandi des affiches faites à la main avec des photos de leur être cher disparu: «Où est son corps?»

À l’approche de la date de l’audience finale, les familles ont déclaré avoir commencé à recevoir des appels du groupe d’anthropologues, disant que leur être cher avait été retrouvé et leur demandant d’entrer et de les identifier. Ils ont été surpris de voir des photographies plutôt que les restes eux-mêmes.

La semaine dernière, le juge qui a supervisé les audiences a rendu une décision accusant le ministère de la Santé publique, l’Institut de la sécurité sociale et les trois hôpitaux cités dans le procès d’avoir violé «le droit à la dignité humaine» et les a appelés à émettre un excuses publiques. Il a également demandé à la police nationale de restituer les corps des personnes disparues à leurs familles.

De nombreuses familles ont été déçues que plusieurs institutions, dont le ministère de l’Intérieur, semblent avoir été disculpées. Et ils craignent que l’on ne sache pas encore comment le gouvernement leur rendra les corps de leurs proches.

Díaz rumine cela à la maison, seul. Elle se demande si les scientifiques qui ont prétendu avoir identifié sa mère ont simplement pris une photo de sa page Facebook ou des médias sociaux et l’ont peaufinée un peu avant de la lui montrer pour qu’elle lâche son combat.

«Et si je reçois des cendres?» se demanda Díaz lors d’un récent appel. «Je ne serai jamais certain qu’ils appartiennent à ma mère. ●


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