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“ Des décennies d’avance sur son temps ”: l’histoire rattrape le visionnaire Jimmy Carter

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<p><figcaption class=Photographie: The Washington Post / Getty Images

Quand j’atteins le petit-fils de Jimmy Carter par Zoom, il répond en portant un t-shirt de campagne Raphael Warnock. Jason Carter est lui-même avocat et homme politique, au milieu de la quarantaine, animé et lettré, aux yeux bleus rappelant ceux de son grand-père. Il vient de raccrocher avec sa grand-mère de 93 ans, Rosalynn. C’est une journée spéciale; Joe Biden est en route pour la maison Carter à Plains, en Géorgie.

«Mon grand-père a rencontré presque tout le monde dans le monde qu’il voudrait peut-être», dit Jason Carter. «En ce moment, il rencontre le président des États-Unis. Mais la personne dont il disait avoir appris le plus était Rachel Clark, un métayer analphabète qui vivait sur la ferme de sa famille.

«Il n’a pas eu pitié d’elle», dit Carter. «Il a vu son pouvoir. Mon grand-père croit au pouvoir d’un seul humain et d’une petite communauté. Protégez les libertés des gens, dit-il, et ils peuvent faire de grandes choses. Tout cela revient à un immense respect pour les êtres humains.

Joe Biden en route pour rencontrer Jimmy Carter à Plains, en Géorgie. Photographie: Evelyn Hockstein / Reuters

Carter est ouvertement ému de parler de son grand-père, bien qu’il soit également clair qu’il le fait souvent. Une série de biographies et de documentaires récents montre non seulement un intérêt renouvelé pour l’ancien président, mais une volonté de mettre à jour le récit public entourant son mandat. Le biographe récent Jonathan Alter appelle Carter «peut-être le président le plus incompris de l’histoire américaine».

Carter, qui a perdu sa candidature à la réélection lors d’un soi-disant glissement de terrain contre Reagan en 1980, est souvent dépeint comme un «président raté» – un malheureux cultivateur d’arachides qui ne comprenait pas comment faire avancer les choses à Washington, et dont l’administration a été marquée par l’inflation, une crise énergétique et la catastrophe des otages en Iran.

Les présidents suivants, en particulier son compatriote démocrate du sud Bill Clinton, ont gardé une distance – ne voulant vraisemblablement pas être considérés comme faisant partie d’un récit politique mettant l’accent sur la piété pour faire avancer les choses. Même Obama était apparemment méfiant d’être associé au genre d’inefficacité au cœur tendre attribué à Carter.

Mais Carter était-il vraiment si inefficace?

Dans sa biographie 2020 de Carter, Alter parle d’une interprétation plus nuancée de Carter, l’appelant «un président étonnamment conséquent – un échec politique et stylistique, mais un succès substantiel et clairvoyant». C’est peut-être la nature clairvoyante des ambitions de Carter, en particulier autour de l’énergie, qui nous permet de l’apprécier davantage quatre décennies après la fin de son mandat.

Né en 1924, Carter a maintenant 96 ans. Les Américains doivent gérer sa mortalité et l’apparition du changement climatique, ce que Carter a explicitement mis en garde la nation il y a environ 40 ans.

Carterland, un documentaire qui vient de paraître, met particulièrement l’accent sur le vaste travail de Carter sur la conservation, le climat et la justice.

«Voici ce que les gens se trompent à propos de Carter», me dit Will Pattiz, l’un des réalisateurs du film. «Il n’était pas au-dessus de sa tête ou inefficace, faible ou indécis – il était un leader visionnaire, des décennies en avance sur son temps, essayant d’attirer le pays vers les énergies renouvelables, les solutions climatiques, la justice sociale pour les femmes et les minorités, un traitement équitable pour toutes les nations. du monde. Il a été confronté à des problèmes économiques presque impossibles – et à la fin de la journée, il était si près de changer la trajectoire de cette nation.

Le frère de Will, Jim, est d’accord. «Une question que les gens devraient se poser est la suivante: quelles catastrophes seraient survenues dans ce pays si quelqu’un autre que Jimmy Carter était à la barre pendant cette période critique de la fin des années 1970?

La fin des années 1970 a été définie par l’inflation, la guerre froide, les longues files d’attente aux pompes à essence et un changement dans les mœurs culturelles. Carter lui-même a montré une volonté de grandir. Bien que Carter ait lui-même servi dans la marine, il a gracié les repêcheurs vietnamiens. Bien que issu d’un milieu ségrégué et raciste en Géorgie, Carter a fait pression pour action positive et a donné la priorité à la diversité parmi les candidats à la magistrature, y compris la nomination de Ruth Bader Ginsburg et Amalya Lyle Kearse. Il a employé Mary Prince, une femme noire accusée à tort de meurtre, comme nounou de sa fille Amy, une décision critiquée par certains penseurs contemporains comme perpétuant la servitude domestique.

Ce qui était radical dans les années 1970 peut apparaître des décennies plus tard; le récit public fonctionne dans les deux sens. Carter est, à certains égards, difficile à raconter parce qu’il pourrait être à la fois étonnamment conservateur – financièrement, ou dans son appel aux évangéliques du sud profond – et progressiste, en particulier sur les droits de l’homme et le climat. Il semblait agir de sa boussole personnelle, plutôt que politique.

Il a surpris le monde en négociant personnellement le traité de paix critique au Moyen-Orient entre Anwar Sadat et Menachem Begin à Camp David. Il a cédé l’accès au canal de Panama, provoquant la colère des conservateurs qui pensaient céder un actif américain. Grâce à la loi sur la conservation des terres d’intérêt national de l’Alaska, il a doublé le réseau de parcs nationaux et conservé plus de 100 millions d’acres de terres – l’expansion la plus radicale de terres conservées de l’histoire américaine.

Il n’avait pas peur de faire des gestes impopulaires ou de demander des sacrifices personnels. Il était démodé et futuriste, et nulle part son futurisme n’avait plus d’importance, ou ne paraissait plus prescient, que sur le climat et la conservation. Il risquait de s’adresser directement au public américain et de lui demander de faire une chose difficile – se concentrer sur les énergies renouvelables et réduire la dépendance au pétrole.

Il a payé le prix de cette demande franche, et nous aussi.

•••

Avant son voyage à Plains, en Géorgie, Biden a participé à un hommage vidéo à Carter, rejoignant un casting de personnalités politiques géorgiennes, les visages familiers du sénateur Jon Ossoff, du sénateur Raphael Warnock et de Stacey Abrams servant de clin d’œil affirmatif à la Géorgie. retour à l’importance politique.

Les messages abordent la substance du film, mais servent également de remerciements sincères à un ancien président qui n’a commencé que récemment à paraître prémonitoire sur le climat et singulier dans sa portée morale.

«Il a toujours vécu ses valeurs», dit Abrams dans la vidéo.

«Notre monde réclame un leadership moral et éthique», propose Warnock. «Rares sont ceux qui l’ont incarné aussi clairement et uniformément que Carter.»

«Il nous a montré ce que signifie être fonctionnaire, en mettant l’accent sur le serviteur», dit Biden.

Beaucoup d’Américains ne peuvent s’empêcher de repérer un lien entre Carter et Biden – qui est devenu le premier élu en dehors de la Géorgie à soutenir la candidature de Carter à la présidence en 1976. Les collègues de Biden l’ont décrié comme un idéaliste «exubérant» à l’époque.

Il y a aussi une comparaison de plus en plus frappante entre l’administration Carter et Trump.

James Gustave Speth a été président du Carter’s Council on Environmental Quality. En tant que conseiller principal de Carter pour les questions environnementales, Speth a contribué à informer Carter sur le changement climatique et la politique directe. Il trouve le contraste entre Carter et Trump «frappant».

«Les gens voient maintenant que Carter était à un poteau», me dit Speth. «Carter était le contraire de Trump – et de tout ce que les gens méprisaient à son sujet. Carter avait l’intégrité, l’honnêteté, la franchise et un engagement envers le bien public de tout le reste. Carter était un homme totalement différent.

Le vice-président de Carter, Walter Mondale, est décédé il y a un mois à 93 ans, mettant peut-être un point d’exclamation sur la nécessité d’accélérer les éloges et la compréhension en retard. Speth convient qu’il serait préférable d’accélérer notre reconnaissance de Carter. «Tant de belles choses sont dites sur les corps des morts», a déclaré Speth. «J’adorerais que la reconnaissance se produise maintenant.»

Speth travaille également sur son propre livre sur l’administration Carter, qui couvre le Carter et les administrations ultérieures sur le climat et l’énergie et souligne l’incapacité à s’appuyer sur les fondations que Carter a posées. Son projet, bientôt publié avec le MIT, porte un titre accablant: They Knew.

L’une des parties les plus profondes – voire douloureuses – de regarder des documentaires comme Carterland est de témoigner du fait que Carter avait raison de nous demander de moins conduire, de réduire notre dépendance au pétrole étranger, de nous concentrer sur la conservation et les énergies renouvelables. Non seulement la vision de Carter n’était pas une voie empruntée, mais une voie moquée. Reagan a retiré les panneaux solaires de la Maison Blanche, politisé le mouvement environnemental et l’a peint comme une entreprise marginale.

«Carter était notre seul président qui avait un attachement viscéral environnemental et écologique. Cela faisait partie de son être », dit Speth. «Nous avons eu une opportunité en 1980 – mais nous avons perdu 40 ans dans la poursuite d’une voie sans danger pour le climat. Nous ne pouvons plus éviter des changements graves et destructeurs, point final. Cela ne devait pas arriver.

L'ancien président américain Jimmy Carter écrit dans le livre d'or à la fin de sa visite au centre communautaire juif cubain à La Havane, le 28 mars 2011.

Carter écrit dans le livre d’or à la fin de sa visite au centre communautaire juif cubain de La Havane, en mars 2011. Photographie: Adalberto Roque / AFP / Getty Images

Je demande à Speth pourquoi il est important de faire en sorte que l’héritage de Carter soit correct. Tout d’abord, dit Speth, il est important de reconnaître l’exemple que Carter a donné pour l’avenir, dans une culture qui valorise les extraits sonores et les gains à court terme. «Carter était un ingénieur de formation qui croyait en la science», souligne Speth. «Il comprenait les choses à l’échelle mondiale et croyait aux prévisions. Se préparer à long terme est rare en politique. »

Le biographe de Carter, Alter, est d’accord. «S’il y a un gène pour le devoir, la responsabilité et la volonté de s’attaquer à des problèmes désordonnés avec peu ou pas de potentiel de gain politique», écrit-il, «Jimmy Carter est né avec.»

Bien qu’aucun de ces documentaires ou biographies récents ne cherche à dépeindre Carter comme un saint ou même politiquement avisé, ils insistent sur le fait que sa présidence a été plus réussie que l’histoire ne l’a reconnu, en particulier sur les fronts de l’énergie, de la conservation et des droits de l’homme. Pourtant, il y a des aspects de son mandat unique qui resteront probablement ancrés dans son récit, tels que sa relation ténue avec le Congrès, la restauration précoce des ségrégationnistes pour gagner des votes et la crise des otages en Iran.

Que pouvons-nous apprendre du récit changeant autour de la présidence Carter?

«Vous pouvez parler de la façon dont Carter était un président sous-estimé», dit le cinéaste Jim Pattiz. «Mais pouvez-vous vous demander: quelles qualités recherchez-vous réellement chez un leader? Voulez-vous quelqu’un qui vous mettra au défi d’être meilleur, ou qui parlera dans des slogans et ne vous demandera pas grand-chose?

«Ce film est un récit édifiant», dit Pattiz. «Nous pouvons élire un autre Carter. Récompensons les dirigeants désireux de faire ce qu’il faut. »

Jason Carter a vécu toute sa vie avec les nuances et les incohérences du récit entourant la présidence de son grand-père. «Les histoires sont toujours des résumés», dit-il. «Ils laissent tellement de côté que nous pouvons les comprendre en termes simples. Le récit public, ces jours-ci, est si souvent sur la politique. Cela devrait vraiment concerner les grands problèmes publics que nous résolvons. Il y a une différence.

«Je ne veux pas que l’histoire soit gentille avec mon grand-père», me dit Jason Carter. «Je veux juste que l’histoire soit honnête.»


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